Cross-linking (1): el desconocido y apasionante mundo de los Polímeros.

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Sé que estáis pensando que estoy escribiendo este post bajo el efecto euforizante del periodo navideño, pero resulta que al indagar en la literatura para documentarme al escribiros he descubierto el maravilloso mundo de los Polímeros. Me explicaré.

Como todos sabéis, todo parte del queratocono, enfermedad, que como ya hemos comentados en post anteriores, se la considera como una degeneración, en principio no inflamatoria (tema debatido), que se caracteriza por un adelgazamiento progresivo de la córnea que deriva en una ectasia (abombamiento por debilidad) de ésta.

Ésta está formada por un tipo de Colágeno, que es.. ¿a ver si lo adivináis?: Efectivamente, un Polímero. Para intentar solucionar esta enfermedad, hay que indagar previamente en las ciencias que investigan su últimos componentes. En nuestro caso una ciencia derivada tanto de la Física como de la Química: La Química de Polímeros.

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Esquemáticamente los Polímeros se subdividen en biopolímeros y polímeros sintéticos según su origen.

Biopolímeros: Éstos son producidos por organismos vivo. Proteínas estructurales: comocolágeno, queratina, elastina. Proteínas funcionales: como enzimas, hormonas. Polisacáridos estructurales: como celulosa, quitina. Polisacáridos de reserva: almidón,glucógeno. Ácidos nucleicos: ADN, ARN.

Polímeros sintéticos: Estos polímeros son usados para plásticos, fibras, pinturas,materiales de construcción, mobiliarios, partes mecánicas y adhesivos. Éstos se dividen a su vez en: Polímeros termoplásticos: como polietileno, Teflon, poliéster,polimetilmetacrilato, cloruro de vinilo, nylon, celulosa, silicona, fibra de vidrio, entre otras. plásticos termoestables: caucho vulcanizado, Baquelita.

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Realmente en nuestra vidas estamos constantemente rodeados por Polímeros. Pensad en qué serían nuestras vidas sin ellos. Y vosotros que hasta ahora ni sabíais qué eran. No os preocupéis, yo tampoco lo sabía.

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Pero cuando realmente me quedé absolutamente asombrado fue cuando indagando, hice un repaso a lo que ha supuesto para la Humanidad la investigación en el campo de los Polímeros:

Los trabajos de Henri Braconnot en 1811 y Christian Schönbein en 1845, fueron los pioneros en el descubrimiento de la nitrocelulosa que, cuando era tratada con alcanforproducía un polímero, conocido como celuloide, que pasó a ser el primer termoplástico. La nitrocelulosa disuelta en éter o acetona se convertía en colodión. Éste era usado como vendaje desde la Guerra Civil Estadounidense.

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En 1834, Friedrich Ludersdorf y Nathaniel Hayward de forma independiente descubrieron que añadiendo azufre al caucho en estado natural ayudaba a prevenir que el material llegara a ser pegajoso.

El acetato de celulosa se sintetizó en 1865. En 1884, Hilaire de Chardonnet creó la primera planta artificial basada en celulosa regenerada, o rayón viscoso, como un sustituto de la seda, pero era muy inflamable.

El celofán fue inventado en 1908 por Jocques Brandenberger, quién bañó a las hojas derayón viscoso en ácido.

En 1922, Hermann Staudinger fue el primero en proponer que los polímeros consisten en una larga cadena de átomos sostenidas juntas por enlaces covalentes. Él propuso nombrar a estos compuestos macromoléculas. Antes de eso, los científicos creían que los polímeros eran grupos de moléculas llamadas coloides, sin masa molecular definida sostenidas juntas por alguna fuerza desconocida!!!. Staudinger recibió el Premio Nobel de Química en 1953.

Wallace Carothers inventó el primer caucho sintético llamado neopreno en 1931, al igual que el primer poliéster, el nailon en 1935, como sustituto de la seda.

En la actualidad existen un gran número de polímeros diseñados para trabajar a altas temperaturas en motores de automóviles.

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Todo esto tiene mucho sentido que lo veamos cuando os cuente cómo al final, el tratamiento de un Polímero!!!, ha supuesto una esperanza para los pacientes con Queratocono.

Apasionante, ¿no creéis?. Por cierto, Bob también es un Polímero.

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